Comment stopper les mauvais comportements de mon cheval ?


Ruer lors du départ au galop, refus de donner les pieds, tentative de morsure... Nombreux sont les exemples de "mauvais" comportements de la part de nos chevaux. Certaines habitudes ont pu être apprises avant que nous devenions propriétaires du cheval ou peut-être se sont elles développées depuis qu'il est à nos côtés. Alors comment pouvons-nous apprendre à ces chevaux à agir de la bonne manière ? Pourquoi font-ils ces mauvaises choses de toute façon ? Sont-ils rancuniers... têtus ? Dans cet article, nous allons examiner de près les mauvais comportements - ce qui les provoque, pourquoi ils continuent, et comment nous pouvons apprendre à nos chevaux quelque chose de différent.

 

Qu'est-ce qu'un "mauvais comportement" ?

Cette question peut sembler stupide, mais la plupart des comportements que nous qualifions de mauvais sont en réalité hors contexte.

Par exemple, donner un coup de pied n'est pas un problème si votre cheval se trouve dans un champ enneigé et qu'il a besoin de déplacer la neige pour trouver quelques brins d'herbe.

Donner des coups de sabot est parfaitement acceptable si votre poney court à travers son pâturage par un matin frais, sautant et se tortillant avec exubérance.

Même mordre n'est pas un problème lorsque qu'un jeune cheval est dehors avec ses amis chevaux en train de jouer et de "chahuter".

Ce n'est donc pas que la plupart des mauvais comportements sont intrinsèquement "mauvais", mais plutôt que le cheval doit apprendre quand des choses comme ruer, mordre ou taper sont inappropriées. Nous devons apprendre au cheval ce qu'il doit faire dans les différentes situations dans lesquelles nous le mettons.

Un bon entraînement repose sur une communication efficace. Comment montrer au cheval ce que nous voulons, par exemple, attendre patiemment une friandise au lieu de s'agripper à nos poches, franchir le saut et non le contourner, et avancer joyeusement lorsque nous lui disons "trot" au lieu de dresser les oreilles et de faire voler ses deux pattes arrière ?

À un niveau simple, nous devons simplement trouver comment montrer au cheval ce que nous voulons qu'il fasse, lui dire qu'il est bon et le récompenser lorsqu'il fait la bonne chose, et faire de notre mieux pour ignorer toutes les mauvaises choses jusqu'à ce qu'elles disparaissent.

Mais parfois, ce n'est pas aussi simple. Le changement de comportement peut être facile ou très difficile. En y regardant de plus près, on s'aperçoit qu'il peut y avoir une foule de facteurs qui font qu'un mauvais comportement se répète sans cesse. Puisque la formation est avant tout une question de communication, commençons par examiner comment nous communiquons avec nos chevaux.

Comment nous communiquons avec les chevaux

Il existe de nombreuses formes de communication qui se produisent à la fois consciemment et inconsciemment.

Dans le conditionnement classique, le cheval est sensibilisé aux personnes ou aux choses qui lui font peur ou lui font mal. Naturellement, il essaiera d'éviter ces choses à l'avenir.

D'autre part, les chevaux se désensibilisent aux choses qui ne leur font aucun mal. Les chevaux apprennent à associer les sons, les images et les odeurs au danger, au repos ou à la nourriture et agissent en conséquence. C'est pourquoi, lorsque la porte de la salle d'alimentation s'ouvre, toute l'écurie se met à hennir et à se déplacer dans les stalles, anticipant la venue d'un repas.

Dans le conditionnement opérant, le cheval apprend que ses actions peuvent entraîner des résultats différents, mais prévisibles. C'est également l'un des principaux cadres de communication que nous utilisons avec nos chevaux, et nos enfants... et nos collègues de travail...

Dans le contexte du travail avec un cheval, le conditionnement opérant est essentiellement la façon dont nous réagissons à ce que fait le cheval. Nos réactions détermineront, en partie, si le cheval va continuer un comportement ou essayer autre chose.

Puisqu'il s'agit de notre principal mode de communication, entrons dans le détail du fonctionnement du conditionnement opérant. Il existe quatre grands quadrants : le renforcement positif, le renforcement négatif, la punition positive et la punition négative. Positif et négatif sont utilisés ici dans un sens mathématique, et non pour indiquer "bon" ou "mauvais".

Le renforcement

Les renforcements sont la façon dont nous réagissons aux comportements du cheval que nous apprécions et que nous voulons qu'il reproduise. Nous pouvons "renforcer" un comportement en donnant une récompense, comme un éloge, un grattement ou une friandise. Nous renforçons également un comportement en supprimant la pression que nous utilisions. La pression peut être la traction physique d'une corde ou d'une rêne, ou le tapotement d'un stick. Il peut également s'agir d'un regard sévère ou d'une position corporelle conflictuelle.

Les punitions sont la façon dont nous réagissons aux mauvais comportements ; une punition rendra le cheval moins susceptible de répéter un comportement. Une punition survient lorsqu'il arrive quelque chose de mal au cheval, par exemple une décharge électrique après avoir touché une clôture électrique, ou une traction brutale de la longe après avoir essayé de se précipiter en avant. La punition peut également se manifester par la disparition de bonnes choses après un mauvais comportement, comme une friandise qui s'envole lorsque le cheval essaie de la saisir de manière trop agressive.

La communication n'est efficace que si l'autre partie comprend ce qui est communiqué.

Essayez de parler à quelqu'un qui ne connaît pas votre langue. C'est difficile, mais avec le temps, vous pouvez développer une sorte de communication non verbale en observant votre corps.

 

Les 3 grandes causes du mauvais comportement

Problèmes physiques
C'est souvent la première cause. Les chevaux s'entendent naturellement avec les humains, d'une certaine manière ils semblent instinctivement vouloir nous faire plaisir. La domestication n'aurait jamais pu avoir lieu si nous n'étions pas des espèces compatibles.

La relation du cheval avec nous est celle d'un animal de travail et de performance. Nous leur demandons beaucoup physiquement, en les attachant à des selles ou à des harnais, en leur mettant des mors dans la bouche et en leur demandant de nous transporter, de sauter des obstacles et de contorsionner leur corps dans des positions qui exigent un haut degré de force et de flexibilité.

Les chevaux ne peuvent pas nous dire quand quelque chose leur fait mal, ils peuvent seulement agir en fonction de l'inconfort. Il peut baisser le dos, secouer la tête, donner des coups de sabots, dresser les oreilles, et la liste est longue...

L'inconfort physique ne signifie pas seulement un problème médical. Imaginez que vous essayiez de faire le grand écart et que vous n'arriviez qu'à la moitié du chemin. Vous n'avez aucun problème, vous n'êtes simplement pas assez souple pour faire un grand écart. Si quelqu'un venait à vous forcer à faire cette position, ce serait douloureux et vous vous battriez, peut-être en donnant des coups de poing ou de pied, pour qu'il cesse de vous faire souffrir.

Presque tous les mauvais comportements peuvent avoir une cause physique, c'est donc souvent le meilleur endroit pour commencer à chercher une solution.
La détresse émotionnelle
La deuxième source de mauvais comportements est la détresse émotionnelle. Les émotions jouent un rôle important dans le comportement et l'apprentissage. Dans n'importe quelle situation, le cheval peut réagir de différentes manières en fonction de son état émotionnel. Prenons l'exemple d'une demande simple, celle de demander à un cheval de marcher en avant. Un cheval endormi peut ne pas bouger du tout, un cheval calme et attentif peut avancer facilement, mais un cheval tendu et nerveux peut bondir au moindre de vos gestes.

L'état émotionnel du cheval n'est pas le seul facteur important. En tant qu'espèce proie, les chevaux se sont adaptés pour lire les signes de tension et de stress qui peuvent signaler un danger. Ils peuvent détecter ces signes non seulement chez les autres chevaux, mais aussi chez nous.

Si nous venons monter ou interagir avec un cheval en nous sentant frustrés, en colère ou effrayés, le cheval réagira différemment que si nous restons calmes et concentrés.

Nous ne pouvons pas contrôler les émotions d'un cheval, mais nous pouvons travailler à contrôler les nôtres.

Nous pouvons être plus conscients du moment où nous demandons quelque chose et de la manière dont nous le faisons, afin de ne pas mettre trop de pression sur un cheval qui se sent déjà anxieux. Cela signifie qu'un cheval qui bouge beaucoup, peut apprendre à se tenir tranquillement dans son écurie avec son ami dans le box d'à côté, mais qu'il aura beaucoup plus de mal à se tenir près de la remorque lors d'un concours hippique très fréquenté.
Une mauvaise communication

Puisqu'une bonne communication est si importante dans notre relation avec nos chevaux, que se passe-t-il lorsque cette communication n'est pas très claire ? Qu'en est-il lorsque nous ne sommes pas cohérents dans notre façon de relâcher la pression ou que nous donnons des récompenses au hasard, sans prêter attention au comportement qui précède la récompense ?

Si nous ne sommes pas conscients de la façon dont l'apprentissage se produit ou si nous ne faisons aucun effort pour être cohérents, une mauvaise communication peut rapidement entraîner des problèmes de comportement. Prenons l'exemple d'un cheval qui refuse la plupart des sauts qu'on lui indique. Si le cavalier porte une cravache et lui donne une bonne claque après chaque refus, il devrait savoir qu'il est puni pour ne pas avoir sauté et qu'il sautera mieux à l'avenir, n'est-ce pas ? Pas nécessairement.

Après un refus, le cavalier prend quelques instants pour retrouver son équilibre, se redresser, puis lui donner une claque. Au lieu d'associer la punition au refus du saut, le cheval l'associe à l'espace devant le saut et, la prochaine fois, non seulement il s'arrêtera, mais il s'élancera rapidement sur le côté pour éviter cet endroit dangereux où se produit la punition.

Une mauvaise communication peut également se produire avec un mordeur. Mordre est un comportement naturel d'investigation et d'initiation au jeu chez les jeunes chevaux. Si le cheval répond à ses morsures par une petite tape sur l'encolure, il ne comprendra probablement jamais que son comportement n'est pas apprécié, mais pensera plutôt qu'il a réussi à attirer l'attention et le jeu de son compagnon humain.


Souvent, ces trois causes, à savoir les problèmes physiques, la détresse émotionnelle et la mauvaise communication, peuvent se produire ensemble et jouer un rôle dans l'apparition et la persistance du comportement indésirable.

Maintenant, pour comprendre comment cela devient une habitude, examinons quelques autres principes du renforcement négatif.

Pour comprendre comment cela devient une habitude, examinons quelques autres principes d'apprentissage.

Comment l'apprentissage se produit-il ?

En apparence, l'apprentissage est le résultat des cadres de communication de base dont nous avons parlé plus tôt, notamment par le biais des renforcements et des punitions.

Bien entendu, c'est le cerveau qui contrôle notre apprentissage, alors examinons ce qui se passe dans le cerveau.

Lorsqu'un cheval fait quelque chose de nouveau, les neurones du cerveau s'activent et une voie neuronale est créée. Plus le cheval répète le même comportement, plus cette voie neuronale se renforce. Dans une situation nouvelle, le cheval essaiera d'abord les réponses ou les comportements qui ont fonctionné dans le passé et qui ont été le plus répétés, car ces comportements ont les voies neurales les plus fortes.

De même, les comportements qui ont un lien émotionnel fort, notamment ceux liés à la peur, nécessiteront moins de répétitions pour créer des voies neurales solides.

C'est pourquoi nous devons faire très attention à ne pas pousser un cheval au point où il n'a plus d'autre choix que de proposer un comportement de lutte ou de fuite. Une fois qu'il l'a essayé et que cela fonctionne, il est beaucoup plus susceptible de l'utiliser à nouveau.

Nous devons créer des options pour un bon comportement et permettre la répétition de ces comportements afin que le cheval puisse développer les bonnes voies neuronales.


Comment modifier un comportement ?

La façon la plus souhaitable de modifier un mauvais comportement est d'ignorer tout simplement le mauvais comportement, d'attendre une lueur de bon comportement, de s'assurer que toute pression est relâchée et de récompenser et féliciter ce bon comportement.

Un concept simple, mais qui demande de la discipline pour être mis en œuvre, car nous avons souvent tendance à nous concentrer sur ce qui ne va pas au lieu de garder notre image mentale sur le bon choix.

Comme le comportement mauvais ou indésirable n'est plus renforcé et qu'une nouvelle voie cérébrale est créée pour le bon comportement, l'ancien comportement finit par disparaître.

Mais il existe quelques cas où ce plan ne se déroule pas aussi bien qu'il n'y paraît.

Si l'ancien comportement est encore renforcé d'une manière ou d'une autre. Si un cheval tire de l'herbe et parvient toujours à en attraper une bouchée avant que nous ne parvenions à lui faire relever la tête, alors même si la pression exercée pour lui faire relever la tête agit comme une punition, la récompense de cette bouchée d'herbe sucrée est probablement suffisante pour que le cheval continue à tirer.

Certains comportements se renforcent d'eux-mêmes car ils aident le cheval à évacuer son stress. Le coup de patte est considéré comme l'un de ces comportements auto-renforçants. Pour mieux comprendre ce concept, pensez à l'homme qui se ronge les ongles. Les personnes qui se rongent les ongles se sentent mieux car cela réduit leur stress, et elles n'ont pas besoin d'une récompense extérieure pour continuer.

Si le cheval se trouve dans une situation où il n'est pas en mesure de trouver d'autres options pour se comporter dans cette situation, il est probable qu'il continuera ou augmentera son mauvais comportement. Par exemple, si un cheval est dans un état de stress émotionnel parce que quelqu'un essaie de le charger dans une remorque, il ne va probablement pas soudainement baisser la tête et continuer à marcher tranquillement.
Nous devons aider le cheval en lui permettant de trouver plus facilement le bon choix, en changeant notre approche et en essayant nous-mêmes quelque chose de différent.

L'une des pires méthodes que nous puissions utiliser consiste à punir constamment tout comportement proposé, car cela ne laisse aucune place au "bon choix". Si l'option n'est pas là, nous devons lui donner l'option.

Si nous ne savons pas ce que nous voulons. Parfois, nous sommes tellement concentrés sur l'arrêt du comportement indésirable que nous ne prêtons pas attention à ce que nous voulons réellement que le cheval fasse. La clé du changement de comportement est de rester concentré sur le résultat souhaité, et de rechercher toutes les étapes vers ce résultat, en les récompensant de manière appropriée.


Comment savoir ce qu'il faut faire et à quel moment ?

Je ne crois pas qu'il existe une seule bonne réponse à cette question. Cependant, si nous nous rappelons de rester concentrés sur ce que nous voulons, de récompenser les moindres mouvements dans cette direction et d'examiner la situation tout en restant émotionnellement neutres, nous pouvons réussir.

Pour modifier un comportement, il ne s'agit pas d'utiliser une seule méthode, comme le renforcement positif ou une série d'exercices rigides, mais d'observer le cheval, d'examiner la situation et, finalement, d'expérimenter.

Nous devons élargir nos connaissances en matière d'apprentissage et de communication, et nous constituer une boîte à outils de techniques, mais nous avons également la responsabilité de chercher à comprendre notre situation unique et notre relation avec notre cheval.



Grâce à cette approche, nous pouvons modifier le comportement de notre cheval et le faire d'une manière qui nous convient à tous les deux.

 

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Photos : James Lee


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